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Ciencia.-La roca suelta sirve de armadura al asteroide Bennu

La superficie cubierta de rocas del asteroide Bennu le brinda protección contra pequeños impactos de meteoritos, haciendo las veces de una armadura.

MADRID, 17 (EUROPA PRESS)

Es la conclusión de las observaciones de cráteres realizadas por la nave espacial OSIRIS-REx (Origins, Spectral Interpretation, Resource Identification, Security-Regolith Explorer) de la NASA.

"Estas observaciones dan una nueva perspectiva sobre cómo los asteroides como Bennu responden a los impactos energéticos", dijo en un comunicado Edward Bierhaus de Lockheed Martin Space, autor principal de un artículo publicado en Nature Geoscience.

Bennu es un asteroide de "montón de escombros", lo que significa que se formó a partir de los escombros de un asteroide mucho más grande que fue destruido por un antiguo impacto. Fragmentos de la colisión se fusionaron bajo su propia gravedad débil para formar Bennu.

El equipo utilizó conjuntos de datos globales de alta resolución sin precedentes para examinar los cráteres en Bennu: imágenes de OSIRIS-REx Camera Suite y datos de altura de la superficie (topografía) derivados del altímetro láser OSIRIS-REx, un instrumento de alcance láser (lidar) en la nave espacial.

"Medir los cráteres y su población en Bennu fue excepcionalmente emocionante", dijo David Trang de la Universidad de Hawái en Manoa, Honolulu, coautor del artículo. "En Bennu, descubrimos algo exclusivo de los cuerpos pequeños y rocosos, lo que amplió nuestro conocimiento de los impactos".

Los científicos planetarios pueden estimar la edad de las superficies midiendo la abundancia y el tamaño de los cráteres. Los cráteres de impacto se acumulan con el tiempo, por lo que una superficie con muchos cráteres es más antigua que una superficie con pocos cráteres. Además, el tamaño del cráter depende del tamaño del impactador, y los impactadores más grandes generalmente crean cráteres más grandes. Debido a que los meteoroides pequeños son mucho más abundantes que los meteoroides grandes, los objetos celestes como los asteroides suelen tener muchos más cráteres pequeños que grandes.

Los cráteres más grandes de Bennu siguen este patrón, y el número de cráteres disminuye a medida que aumenta su tamaño. Sin embargo, para los cráteres más pequeños de aproximadamente 2 a 3 metros de diámetro, la tendencia es hacia atrás, y el número de cráteres disminuye a medida que disminuye su tamaño. Esto indica que algo inusual está sucediendo en la superficie de Bennu.

Los investigadores creen que la profusión de cantos rodados de Bennu actúa como un escudo, evitando que muchos pequeños meteoroides formen cráteres. En cambio, es más probable que estos impactos rompan las rocas o las astillan y las fracturan.

Además, algunos impactadores que logran atravesar las rocas crean cráteres más pequeños de lo que serían si la superficie de Bennu estuviera cubierta de partículas más pequeñas y uniformes, como arena de playa.

Esta actividad hace que la superficie de Bennu cambie de manera diferente a los objetos con superficies sólidas o de grano fino. "El desplazamiento o la interrupción de un individuo o un pequeño grupo de rocas por un pequeño impacto es probablemente uno de los procesos de acción más rápida en la superficie de un asteroide de pila de escombros. En Bennu, esto contribuye a que la superficie parezca muchas veces más reciente que el interior", dijo Bierhaus.

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